【ALENG 自媒体】11月19日午间自媒体专稿,众所周知,在太阳系内的天体中,木卫二欧罗巴是最有希望找到外星生命的少数几个星球之一,这不仅是因为木卫二地下可能隐藏着一个巨大的全球性海洋,而且人类航天器和天文望远镜也先后发现欧罗巴表面会喷发一种神秘的羽状物,这种喷发物究竟为何物,长期以来,科学家一直争论不休,尽管大多数科学家倾向于认为其很可能是欧罗巴地下的水,但是没有直接的证据支持该结论。一个好消息是,日前,美国宇航局正式确认:木卫二表面的这种神秘喷发物,确实是水汽!

据美国宇航局官方网站消息,根据11月18日发表在《自然天文学》杂志上的一篇研究报告,科学家正式确认:木卫二表面的羽状喷发物,确实是水汽。该研究报告的主要作者之一卢卡斯·帕加尼尼(Lucas Paganini)对媒体说,“尽管我们在欧罗巴上尚没有发现液态水,但是我们发现了另一种形式的水:水汽。” 帕格尼尼和他的同事们使用夏威夷的WM凯克天文台,对欧罗巴进行了长期的持续观测,因为他们认为欧罗巴是最有希望发现外星生命的一个天体。

1997年,美国宇航局的伽利略号飞船首次发现,欧罗巴地下可能存在一个巨大的海洋,其成分跟地球海洋大同小异。随后,哈勃望远镜再次在欧罗巴表面发现了一种奇怪的羽状喷发物,但是对于喷发物的性质和成分,一直无法弄清楚。从2016年2月至2017年5月,帕格尼尼和他的团队,借助于 夏威夷的WM凯克天文台,对木卫二进行了连续17个夜晚的观测,最终,他们观测到一次木卫二表面强烈的喷发,红外光谱分析表明,木卫二表面神秘的喷发物确实是水汽,这是迄今为止,科学家首次通过地面望远镜直接观测到欧罗巴表面的羽状喷发,并且能够确定其成分和性质。

目前,科学家已经发现,太阳系内天体上,土卫二、土卫六和木卫二是最有可能发现外星生命的地方,其中,土卫二上也存在类似木卫二的羽状喷射物,不过,土卫二上的喷射物可能是间歇性喷泉,而木卫二由于有一个超过80公里厚的冰层,因此,它上面的喷发物可能是来自内部海洋中的水体,因此,要说能够发现生命成分,木卫二可能是目前最理想的一个天体。

木卫二上发现喷射而出的水汽,对于天体生物学家来说,这无疑是一个令人兴奋的消息,也再次坚定了科学家对于木卫二上可能存在某种形式外星生命的判断。美国宇航局正在制定一个被称为“欧罗巴快船”的探测计划,将在未来5年内向木卫二发射一个探测器,以便近距离观测和分析这些喷发物的具体成分。欧罗巴快船计划还包括一个着陆项目,按照NASA的计划,科学家将会在木卫二上投放一个类似无人机的飞行器,预计,关于这颗神秘星球上是否存在外星生命的争论,将很快就有结果。