230亿公里外,旅行者1号传回奇怪信号

1977年,美国宇航局先后发射了两个星际探测器,它们分别被称为旅行者1号和旅行者2号探测器。探测器的任务是对太阳系的主要行星进行科学研究,由于在完成这项任务之后,探测器所使用的核动力电池仍然电力充沛,因此,NASA科学家决定掉转探测器的飞行方向,向太阳系外边缘飞去,到2012年的时候,根据探测器传回的数据,科学家认为,这两艘探测器可能已经飞离了太阳系,进入了星际空间,到目前为止,两艘探测器都在持续向地球传回宝贵的科学数据。

不过,远在2333亿公里之外的旅行者1号的状况似乎有些不同寻常,因为最近,科学家发现该探测器向地球传回了一些奇怪的信号。

据美国宇航局官方网站的消息,一直在监控旅行者1号和2号探测器的任务专家最近发现,旅行者1号探测器在姿态控制系统(AACS)似乎出现了点问题,因为探测器传回的相关数据似乎并不能反应探测器上真实发生的情况。

AACS对旅行者1号至关重要,因为该系统控制着探测器的姿态和方向,确保探测器的高增益天线始终指向地球,以便其收集的科学数据能够准确及时地传回地球。NASA的消息说,所有的迹象都表明,AACS仍然在正常工作,但是它返回的数据却是无效的,比如说,这些数据看起来似乎是随即产生的,或者不能反应姿态控制系统的任何可能的状态。

根据旅行者1号探测器的设计原理,如果发生类似的故障的话,探测器的安全模式应当被触发,以便将探测器置于安全模式,让工程师及时找到问题发生的原因,并且着手解决问题。但是奇怪的是,探测器的安全模式并未被触发,而且探测器的信号也没有减弱,这表明探测器的高增益天线仍然在正确地指向地球。

那么,旅行者1号上究竟发生了什么情况?为何姿态控制系统返回了没有任何意义的数据,但是探测器的天线却仍然能够正确地指向地球?

据加州喷气推进实验室旅行者号项目经理苏珊娜·多德的说法,工程师目前正在积极寻找问题发生的原因,不过,考虑到旅行者1号目前所处的极端太空环境,工程师很可能无法找到问题发生的原因,而是会适应这种状态,毕竟,旅行者1号已经在太空飞行了45年,出现这样那样的状况完全是可以理解的。如果工程师最终找到了问题发生的原因,那么,工程师可能会启用探测器的一些冗余的硬件,以便确保探测器在2025年前仍然能够正常工作。

在遥远而未知的宇宙空间飞行了40多年以后,旅行者1号目前距离地球233亿公里,而旅行者2号距离我们约195亿公里。由于时间久远,尽管两艘航天器都使用了核动力发电系统,但是发电效率已经显著下降,大约每年减少约4瓦,而且探测器的一些硬件设备也已经严重老化。

2017年,旅行者1号的主推进器出现老化迹象后,科学家尝试启动备用推进器。令人感到惊奇的是,虽然在过去的40多年间从未启动过,但是这个备用的推进器居然一次性点火成功,从而极大地延续了探测器的探测寿命。

那么,旅行者1号向地球发回的这些奇怪的数据究竟意味着什么?是表明某些硬件系统老化没用了,还是像国外网友调侃的那样被外星文明捕获了,现在下结论为时尚早,相信在见多识广的NASA工程师的努力之下,我们一定能够最终揭开这个谜团。

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