【ALENG 自媒体】9月25日早间专稿,一项最新的研究表明,在土星最大的卫星泰坦(土卫六)上可能存在巨大的沙尘暴,这使得这颗惊人的外星世界成为太阳系第三个拥有沙尘暴气候的星球。

据9月24日发表的最新一期《自然地球科学》杂志的一篇研究论文,在对卡西尼号探测器的数据进行研究之后,科学家发现,在土星的最大卫星土卫六(泰坦)的赤道地区,似乎存在一个巨大的沙尘暴。论文的作者、法国巴黎狄德罗大学的天文学家塞巴斯蒂安·罗德里格斯说,“泰坦是一个非常活跃的星球,我们已经知道,泰坦上拥有一个完整的碳氢化合物循环,现在,我们还知道,泰坦上甚至也存在跟地球和火星上一样的尘埃循环,一些巨大的沙尘暴可以在泰坦的赤道地区形成。”

土卫六是一个非常有趣的星球,它有很多跟我们的家园地球类似的特征,比如,满是甲烷和乙烷的湖泊和海洋,并且能够像地球上的水循环一样,蒸发凝结,然后变成甲烷雨降下。卡西尼号的探测数据还显示,土卫六上也有类似于地球上的季节性天气变化,当太阳经过泰坦赤道地区的时候,将可能形成巨大的云层,并且造成风暴。在此前的飞行中,卡西尼曾经多次观察到这种现象。

罗德里格斯和他的团队最早于2009年注意到卡西尼号的红外雷达图像,显示在泰坦的赤道地区存在一些巨大的阴影。最初,科学家以为是甲烷云,但是在随后的计算机建模研究中,科学家发现最有可能这是一种大气现象,并且靠近土卫六表面,那么这只能解释为是沙尘暴。当太阳光长时间照耀土卫六上的大气时,阳光和甲烷的相互作用导致尘埃和风暴的形成。罗德里格斯说,虽然这是有史以来第一次观察泰坦的沙尘暴,但这一发现并不令人惊讶。2005年1月,当惠更斯号探测器在土卫六上降落时,也曾经引起了土卫六表面的尘埃扬起,虽然规模要小得多。

在美国宇航局的卡西尼号任务中,先后取得了一系列重大的科学发现,其中,关于土卫六和土卫二的研究,是卡西尼号土星探测器所取得的最为直观的科研成果。2017年9月,由于燃料耗尽,在出色地完成20年的探测任务后,卡西尼号受控坠入土星的怀抱,但是任务期间发回的数据,至今仍然是科学家研究的宝贵资料。