【ALENG 自媒体】9月20日午间专稿,2015年,美国宇航局(NASA)的黎明号探测器在抵达谷神星轨道后,携带的高分辨率相机拍摄到谷神星表面的一处奇特地貌:一座貌似地球上火山一样的山峰,被称为Ahuna Mons。这座似乎平常的地貌特征引起了NASA科学家的关注,原因是按照已知的理论,在谷神星上应该不存在活跃的地质活动,更遑论存在剧烈的火山活动。最近,关于该火山的研究取得新的成果:科学家相信,谷神星上被称为Ahuna Mons的山峰是一座冰火山,由喷发的冰物质堆积而成。

据美国宇航局(NASA)官方网站报道,亚利桑那大学图森分校的行星科学家迈克尔索里主导的一项研究表明,此前在谷神星表面发现的奇特地貌是一座冰火山,高约4000米,根据科学家的测算,该冰火山大约形成于2亿年前,虽然听上去似乎比较久远,但是从地质学上来说,2亿年是一个相当年轻的时间段。由于谷神星大约跟我们的太阳系的年龄相当,也就是说大约有45亿年之久,因此,该冰火山的形成标志着这座矮行星仍然处于某种活跃的地质状况,就跟我们的地球一样。

火山活动在地球上是一个平凡且合理的地质活动。在太阳系的其他星球上,科学家曾经多次发现火山活动的迹象,不过,这些异星球上的火山喷发物不是熔岩,而是冰,比如在土卫二和冥王星上都有发现这种喷发冰物质的冰火山。由于对土卫二和冥王星的研究有限,因此,对于这些异星球如何能够喷发冰物质,科学家仍然无法合理解释。在对谷神星的冰火山的研究过程中,科学家提出了一些新的疑问。比如,科学家说,虽然谷神星喷发的是冰物质,但是这是这个星球仍然活跃的证据。按照现有的科学常识,如果一个星球仍然存在活跃的地质活动,那么也就意味着其内部可能存在热量,但是谷神星上的火山喷发的却不是熔岩,而是冰,原因令人困惑。

另外,根据NASA的研究结果,谷神星表面的冰火山可能是一个普遍存在的现象,截至目前,科学家已经在其表面发现了超过22座这样的冰火山,直径从16-86公里不等,但是高度都在4400米以下,它们形成的平均年龄都在2亿年左右,也就是说,大约每5000万年就会出现一座这样的冰火山。

迈克尔索里说,谷神星等异星球表面的冰火山如何形成,至今仍然是一个谜。不过,一个值得期待的前景是,美国宇航局计划在2020年代实施一个登陆土卫二的无人探测计划,届时,不仅冰火山的谜团将迎刃而解,甚至关于地外文明的千古之谜也有望获得突破性发现。