SpaceX第三次载人飞行成功发射:火箭和飞船都是二手货

北京时间4月23日15:50分,硅谷科技大神埃隆-马斯克旗下SpaceX太空探索公司的猎鹰9火箭,成功将4名宇航员送往国际空间站,这是SpaceX与美国宇航局“商业船员计划”的第二次载人发射任务,也是SpaceX历史上的第三次载人飞行。对于马斯克来说,引以为傲的是,执行这次发射任务的猎鹰9一级火箭助推器和载人龙飞船都是地道的“二手货”。

今天的发射任务,由于天气原因,已经是比原定计划推迟了一天。本次搭载船员龙飞船前往空间站的宇航员分别是:美国宇航局的宇航员梅根·麦克阿瑟(Megan McArthur)和谢恩·金布拉(Shane Kimbrough)以及欧洲宇航局的托马斯·佩斯奎(Thomas Pesquet)和日本宇航局的星光明彦(Akihiko Hoshide),他们4人都在之前的空间站任务中进入过太空。

在火箭发射大约9分钟后,猎鹰9火箭一级助推器成功降落在SpaceX的回收船“当然我依然爱你”上,12分钟后,猎鹰9二级助推器与载人龙飞船成功分离,飞船进入轨道,将在太空飞行23个小时之后,自动与国际空间站实现对接。届时,国际空间站上将会有两艘SpaceX的载人龙飞船。

载人龙飞船和一级火箭都是“二手货”

马斯克的SpaceX以重复利用猎鹰9一级火箭助推器而闻名于世,这一次则更加令人刮目相看,因为执行今天发射任务的一级火箭是一个“二手货”,甚至就连载人龙飞船也是一个“二手货”。无论是对于SpaceX,还是对于NASA,使用回收再利用的龙飞船进行载人发射任务,这都是破天荒的。

这枚编号为B1061的一级助推器和载人龙飞船,都曾经在2020年5月使用过一次。当时,SpaceX使用这枚助推器,将NASA宇航员鲍勃·贝肯(Bob Behnken)和道格·赫利(Doug Hurley)发射到国际空间站,这是一次测试任务,被命名为Demo 2,所以,今天的发射任务,是B1061助推器的第二次发射,也是载人龙飞船的第二次重复使用。

按照马斯克的设想,猎鹰9火箭的一级助推器在最低维护的情况下,可以使用至少10次,而在充分维护的情况下,则可以最多重复使用100次,而载人龙飞船则可以最多被使用5次。重复使用助推器和飞船,对于SpaceX和nasa来说,都有好处,那就是不仅可以降低每次发射的任务成本,而且可以快速周转,使得发射一枚火箭不再像过去一样,需要准备长达半年的时间。

NASA为何允许SpaceX使用二手飞船?

引人注目的是,美国宇航局一直以来在规避宇航员的安全风险方面拥有令人敬畏的严格标准,特别是在发生了两次航天飞机爆炸事故之后,该机构对于载人航天发射的严格标准几近苛刻。

还记得当年马斯克在一次直播节目中吸了一口大麻,这导致NASA对SpaceX的企业文化产生了深深的怀疑。由于NASA与SpaceX已经签订了载人发射任务,因此,美国宇航局决定对SpaceX的企业文化展开调查,以确信像创始人马斯克这样令人惊诧的做法不会影响载人龙飞船的研发。

不过,那次调查事实上产生了一个令人震惊的结果:为了查明真相,NASA居然分别给承担载人飞船研制任务的SpaceX和波音公司拨出专款,用于调查两家企业的安全文化,而由于波音公司得到的专款比SpaceX公司多,因此,马斯克一度非常生气,他通过社交媒体发布推文,抱怨NASA,大意是说:这笔钱是因为我吸了一口大麻而意外得来的,吸大麻的是我,为何我却得了较少的钱?

2020年,NASA重新修订了此前与SpaceX签订的“商业船员计划”合同,首次允许SpaceX在载人发射任务中重复使用龙飞船。这个修订是史无前例的,表明NASA对于SpaceX的绝对信任。

当然,SpaceX能够有今天,与NASA的大力扶持密不可分,特别是在10年前,当SpaceX因为缺乏资金而即将破产的前夜,NASA决定将一份空间站商业货运合同授予SpaceX,正是这一份价值连城的合同,将SpaceX从死亡边缘一把拉了回来,后者才能拥有今天这样辉煌的成就。

就在不久之前,SpaceX再次得到NASA的“宠幸”,独吞了原本应该由两家公司分享的人类登月航天器设计合同,这份合同价值接近90亿美元。有了NASA这么个金主,马斯克的星际殖民计划不愁没有资金了吧。

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