【ALENG 自媒体】10月27日午间自媒体专稿,人类在茫茫宇宙中,是否是一个孤独的存在?长久以来,这不仅仅是一个哲学话题,更是现代天文学一直试图揭开的谜题。尽管科学家在寻找外星智慧生命的过程中已经取得了某些重大进展,但是迄今为止,仍然未能找到任何关于外星生命确切存在的证据。不过,在接下来的几年内,寻找外星生命的任务可能将获得巨大进展:美国宇航局的欧罗巴快船计划将于2020年发射,届时,科学家有望在太阳系最有可能存在外星生命的一个天体—木卫二上找到生命物质。

据美国宇航局官方网站消息,酝酿已久的NASA欧罗巴快船(Europa Clipper)计划将于2020年正式实施,预计,该机构将会在2020年年中的某个时候,向木星的第二大卫星木卫二(欧罗巴)发射一个轨道飞行器,用于探测关于这颗神秘卫星的各种物理和化学属性。欧罗巴快船将围绕木卫二运行至少3.5年,飞船搭载的9个科学仪器将会对木卫二表面和地表以下可能存在的海洋进行探测,以期了解其深度和成分。同时,欧罗巴快船将通过其分辨率高达0.5米的相机,对木卫二表面进行拍照,理论上,这种极高分辨率的照片就能够发现极其重大的信息。

木卫二(欧罗巴)是木星的第四大卫星,其直径约为3100公里,比月球略小一些。1995年-2003年,美国宇航局的伽利略号飞船对木卫二进行了有史以来最详细的探测,现在,科学家已经知道,木卫二表面被一个厚厚的冰壳所覆盖,其厚度可能超过20公里。而伽利略号获得的数据也表明,木卫二巨大的冰壳之下,很可能存在一个全球性的海洋,其深度可能高达80公里,这比地球上已知海洋的最深处马里亚纳海沟还要深。

对木卫二的探测同时表明,遍布木卫二的全球性海洋,可能在其化学成分上与地球上的海洋没有多大区别,并且,由于受到木星巨大引力的作用,木卫二上的海洋很可能存在一个热循环,所有这一切都表明:木卫二上很可能存在某种形式的生命。在日前举行的第70届国际航天大会上,美国宇航局欧罗巴快船项目科学家罗伯特·帕帕拉多(Robert Pappalardo) 表示,“欧罗巴是否适合生命存在,或者是否有生命物质存在,这将是项目的一个重要科学目标。”

事实上,木卫二并非太阳系唯一可能存在外星生命的一个星球,但是它被认为是最有可能存在外星生命的地方,其他的候选对象还包括土卫二和土卫六。预计,欧罗巴快船在经过长达2.5年的长途飞行后,于2023年前后抵达木卫二轨道,如果任务获得重大发现,美国宇航局随后将会向木卫二发射登陆器,以便实地查看这个神秘星球上可能存在的外星生物究竟是个什么样子。届时,这些成果将颠覆人类对于自身和宇宙空间的认知。