未来10亿年,地球生命或因缺氧而死?

这个宇宙之中,没有什么事物是永恒的。那么,作为宇宙空间一颗普通的天体,地球的最终命运将会如何?关于这个问题,科学家已经给出了多个答案,包括太阳膨胀说、小行星撞击说、气候灾难说等等,不一而终,但是结论都一样:地球生命终结从这个蓝色星球上消失。最近,一项新的研究对这个问题再次给出了另外一个答案:未来10亿年内,地球生命或因缺氧而死。

众所周知,就地球上的生命形态而言,氧气是不可或缺的一种重要物质。地球大气中五分之一的成分是氧气,氧气不仅在塑造和维持地球大气生态上发挥着至关重要的作用,而且地球上的生命万物都离不开氧气。如果地球大气中没有氧气的存在,那么,其地质、环境和生态,大约就跟今天我们所看到的火星差不多,将会是一个寒冷、死寂、荒凉的星球,除了令人感到悲伤,更让人感到恐怖。

地球大气中氧气的来源,主要有两个途径:其一是来自植物的光合作用。植物的绿叶在阳光的照射下,通过叶绿素,将空气中的二氧化碳和从根部运来的水转化为淀粉、葡萄糖等有机物,然后释放氧气;其二来自于非生物参与的水的光解。水被阳光照射分解出氧气,成为大气中氧气的一个重要来源。当然,事实上氧气还有一个来源,就是地球的地质活动,但是这部分来源太少,几乎可以忽略不计。

氧气对地球生命至关重要,然而根据一项研究结果,在未来10亿年之内,由于太阳逐渐走向衰亡,体积变大之后,地球上接收到的太阳光将逐渐增多,这个过程将导致地球大气中的二氧化碳在一系列复杂的化学反应中从大气层中逃离,从而导致地球大气中二氧化碳含量不足。由于植物进行光合作用离不开二氧化碳,因此,二氧化碳含量减少之后,将直接导致大量的植物死亡,并最终从地球上消失。较少的二氧化碳意味着能够产生的氧气也越来越少,从而最终威胁到地球生命的生存和延续。

那么,如果这种情况可能真的会发生,将会在什么时候呢?

一个来自日本和美国的科学团队通过计算机模拟,最终得出结论:我们地球的富氧大气可能仅能维持大约10.8亿年。氧气的终结几乎肯定会标志着地球能够支持复杂的、需氧呼吸的生命形式的终结。也就是说,无需等到太阳变成红巨星将地球吞没,在此之前,由于太阳体积变大,地球上的生命活动可能早已消失了,用不着等到40亿年之后。

这项研究不仅给出了关于地球生命未来结局的新的预测,而且对人类寻找外星生命也提出了新的思路。由于目前科学家在寻找地外生命时,将宜居行星中的氧气含量视为一个重要线索,认为如果在宜居行星上发现富养大气,则意味着可能存在外星生命,但是根据这项最新的研究成果,低氧的大气,不仅也可能意味着生命的存在,甚至可能意味着高级文明的存在。

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当然,10亿年以后发生这样的事情对于人类文明而言,可能没有多大意义,因为按照目前人类科技文明的发展模式,人类文明在自我毁灭之前,根本用不了10亿年,也许,只需要1000年,而那时,地球大气中氧气的含量可能会迎来一个峰值。如果有外星文明能够注意到这一点的话,大约他们已经意识到这个蓝色星球上发生的事情了吧。

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