【ALENG 自媒体】6月29日专稿,2017年10月18日,位于夏威夷茂宜岛海勒卡拉火山顶的泛星1号望远镜观测到一个让天文学家感到困惑的景象:一个雪茄状的天体正在以极高的速度朝着太阳奔去,并且即将进入到繁忙的太阳系行星轨道中。

在紧急磋商后,天文学家首先排除了会对地球造成威胁的可能性,但是对于这个神秘的天体究竟是何物,天文学家却一直没有定论。由于一时不知道这个神秘的星际访客究竟来自哪里,天文学家就给这个天体起来一个名字:Oumuamua,夏威夷当地语言中表示“来自遥远地方的访客”。

Oumuamua出现后,全球各地的天文机构立即启动紧急预案,动用了几乎所有的设备对该神秘天体进行观测,著名的哈勃望远镜也加入到观测的行列中。初步的观测表明,Oumuamua外表呈雪茄状,颜色为红色,长约180-200米,直径大约30米左右。Oumuamua的飞行速度极快,在接近太阳时的速度达到了每小时31.5万公里。美国宇航局(NASA)喷气推进实验室的科学家对其轨道的推算表明,该神秘天体在2017年10月14日的时候距离地球最近,大约为2400万公里,据此推算,在100年前,该天体距离地球的距离大约为558天文单位,约合830亿公里。由于Oumuamua以一个极高的离心率进入太阳系,因此,天文学家确认该天体是人类首次发现的太阳系外小行星,也就是说,Oumuamua是来自于遥远的宇宙空间,只是暂时路过太阳系而已,而且未来也不会第二次来到我们的太阳系。

Oumuamua外表奇特,很多人都说它是外星人的宇宙飞船,天文学家也急于弄清楚该天体究竟为何物。由于Oumuamua很快就远离我们的太阳系而去了,因此,在短暂的观测期间获取的有限的数据就显得非常珍贵,而对于这些数据的研究工作一直持续到现在。最近,通过对这些数据的研究就取得了重大进展,科学家现在确信:Oumuamua其实不是一个小行星,而是一个彗星。

据《自然》杂志报道,欧空局的天文学家Marco Micheli领导的一个研究团队通过对Oumuamua的运行轨道和速度变化的研究,发现该天体在接近太阳的时候速度似乎快了很多,而在远离太阳以后,速度又变得异常缓慢,这表明该天体可能有一个冰冻的内核,当它接近太阳的时候,由于温度升高,于是其内部的冰物质开始融化从而形成气体从表面喷射出来,于是给了Oumuamua一个极其小的推力。这表明Oumuamua其实是一颗彗星,不过,不同于已经发现的那些带着长长的尾巴的彗星,该彗星由于有一个坚硬的外壳,因此,其喷射而出的物质就几乎无法被观测到。

Oumuamua是人类首次发现的星际天体。此前,天文学家一直确信,人类总有一天会找到一颗来自于太阳系外的天体,著名的天文学家阿伦·施特恩早在1997年就说,“我们知道有星际彗星的存在,只不过科学家尚未发现而已。”虽然该天体已经离我们而去了,而且未来即使海枯石烂,也不会再经过我们的太阳系,但是作为地球人类发现的第一个星际访客,如果Oumuamua真的是外星飞船的话,它也应该为此感到自豪吧。