【ALENG 自媒体】10月7日早间自媒体专稿,这个国庆小长假,对于美国宇航局的科学家来说,可能没有得到片刻休息,因为自从洞察号(Insight)火星探测器着陆火星以来,其中的一个仪器部署出现故障,无法按照预定方案深入火星土壤,导致任务被迫中止,而科学家也是一直在紧锣密鼓地讨论解决问题的方案,日前,经过地面模拟,美国宇航局最新提出了两个解决的方案,希望能够挽救陷入困境的探测器。

洞察号火星着落器于 2018年5月5日 在范登堡空军基地发射升空,于2018年11月26日在火星安全着陆。按照计划,探测器将在火星表面部署两个科学仪器,分别用来捕获火星地震数据和火星地表温度数据。用来探测火星地震的仪器很快就部署完成并且已经成功获取了科学数据,日前,该地震仪甚至还捕获到了疑似与火星地震相关的声音信号,并且向公众公布了该媒体资源,但是用来探测火星地表温度的一个仪器在部署时却遇到了问题,致使这项任务被迫无限期延长至今。

按照计划,洞察号将会向火星地面深处安装一个温度探针,该仪器使用自锤原理,依靠火星土壤的摩擦力,将探针钉入火星地面以下至少5米的深度。但是仪器仅仅钉入了不足40厘米,就无法继续深入。由于该仪器被设计成一旦开始部署,就无法挪动位置,因此,科学家只能在目前的位置想出解决问题的办法。从2月份开始,科学家经过大量的地面模拟,现在制定了一个抢救计划,希望拯救陷入困境的洞察号。

此前,科学家已经移除了用来固定探针位置的一个支撑装置,发现探针周围的土壤松动,无法提供足够的摩擦力抵消来自探针的自锤后坐力,因此,科学家现在的方案是:首先通过探测器的一个机械臂将探针周围的土壤压实,以便为探针的继续深入部署提供足够的摩擦力,如果该方案无效,科学家的最后一招是将该机械臂抵在探针上,用“蛮力”来帮助探针继续深入。目前,该方案已经实施,美国宇航局正在密切关注进展情况。公众也可以通过美国宇航局洞察号任务网站查看探测器发回的实时图像资料。

虽然看起来这个方案仍然存在很大的不确定性,但是对于NASA的科学家来说,抢救一个远在9700万公里之外的机器人的生命,这项工作并不新鲜。2005年4月26日,当机遇号火星车陷入一堆火星沙丘中无法动弹时,NASA的科学家遥控火星车原地旋转192米,最终获得了足够的牵引力,将机遇号挪动到安全区域;2016年5月20日,在好奇号火星车的钻头电机损坏的情况下,这些异想天开的科学家居然通过好奇号的机械臂做动力,在一块火星岩石上成功打了一个5厘米深的洞,获取了重要的科学数据。希望这次也能够成功吧。