宇宙中“流氓行星”的数量远超科学家预想

我们所在的宇宙中,有一种奇特的天体,它们本质上是一种行星,但是跟我们的地球后者火星这样的行星不同,这些奇特的行星并不围绕任何一个恒星运转,而是像孤儿一样在宇宙中自由游荡,四处漂泊,这些奇特的行星被科学家起了一个不太好听的名字:流氓行星。

1998年,科学家发现了第一个流氓行星 OTS 44,它本质上是一个褐矮星,是因为在成为恒星的过程中失败了,尽管如此,作为一个流氓行星, OTS 44的体积仍然是非常令人震惊的:木星的12倍! OTS 44在距离地球44光年的宇宙空间倍发现,像大多数流氓行星一样, OTS 44移动的速度也是非常惊人的,达到了惊人的13000公里每秒。自从第一颗流氓行星发现以来,科学家迄今已经发现的数量超过60颗。而根据最近的一项研究,科学家又发现了70多颗流氓行星,这表明,宇宙中流氓行星的数量可能远超此前科学家的预想。

据发表在12月22日的《自然天文学》杂志上的一篇在线论文,一组研究人员在距离地球约 420 光年的一片空间中发现了至少 70颗没有母星的系外行星——这是迄今为止发现的最大的单个流氓行星群。由于流氓行星没有宿主恒星提高能量,它们自身也不发光,因此,要想在苍茫而黑暗的宇宙空间找到它们并不容易。正因如此,在一个有限的区域内一次性发现这么多的流氓行星,不仅令人感到震惊,也表明了一个道理:在宇宙空间,流氓行星的数量可能超乎想象。该研究项目负责人、法国波尔多天体物理实验室的天文学家 Hervé Bouy说,“可能有数十亿颗自由漂浮的巨行星在没有宿主恒星的情况下在银河系中自由漫游。”

那么问题来了:这些像游魂一样的流氓行星,它们究竟是怎么形成的?为何没有融入一个恒星系统,而是像孤魂野鬼那样在茫茫宇宙中四处游荡?

这当然是一个好问题,可惜以目前的科技水平,科学家尚无法对这个问题作出回答,目前,所有关于这个问题的答案都是推测。

一种推测认为,由于这些特殊天体的体积和质量都非常惊人,它们都超过木星质量的10倍之多,因此,科学家认为它们可能是一个失败的恒星, 在宇宙的洪荒时代,大量的恒星开始形成时,由于特别偶然的原因,这些天体在成为恒星的过程中缺乏足够的气体和尘埃物质,于是,成为一个恒星的“半成品”,只能在宇宙中四处游荡,当一个孤魂野鬼。

还有一种推测认为,流氓行星最早也可能是某个恒星系统的一员,就像地球、火星一样围绕着一个宿主恒星运行,但是在早期宇宙的洪荒年代,当时的宇宙秩序非常混乱,在偶然的情况下,当两个行星彼此靠得太近时,由于引力扰动,其中一个行星的轨道可能发生剧烈的变化,从而可能以极高的速度被弹出该恒星系统,从而走上“老无所依”的流氓行星之旅。

其实还有一种理论,这种理论认为有些流氓行星本来有一个宿主恒星,但是当该恒星寿终正寝之后,没有足够的引力能够维持之前的轨道,于是,这些行星就脱离了之前的轨道,成为一个流氓行星。

那么,作为一个奇特的宇宙流浪者,流氓行星的最终归宿是什么呢?

这个问题倒是比较好回答:流氓行星要么被某个恒星引力俘获,要么和某个天体迎头撞上,要么就这么一直在黑暗的虚空中飘荡下去,直至宇宙的终结。

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