詹姆斯韦伯太空望远镜为何将 HD 84406 作为首个观测目标?

再过两天时间,全球华人将迎来一年中最值得期待,也最令人激动的农历新年了,而就在这个喜庆的时节,美国宇航局的詹姆斯韦伯太空望远镜也刚刚完成了两个非常重要的动作:成功抵达日地拉格朗日L2点、选定了首个观测目标,其中,詹姆斯韦伯的首个观测目标备受期待,因为在很多人看来,这可能意味着这个价值连城的太空望远镜能否达到设计预期,而就在日前,美国宇航局通过其官方网站宣布:詹姆斯韦伯太空望远镜的首个观测目标是一个名为HD 84406的类太阳恒星。

HD 84406位于大熊座,是一个类太阳恒星,距离地球大约260光年,在拉丁语中意为“大熊”。我们所熟知的北斗七星实际上就位于该星座,它是这只毛茸茸的野兽的尾巴。这颗恒星的视星等约为 6.9,如果你对视星等这个名词没有概念,那么作为比较,在晴朗的太空下,满月的视星等为-12,太阳的视星等为-26.71,HD 84406无法用肉眼看到。要看到该星星,您需要使用一个望远镜。

此前,科学界对于詹姆斯韦伯的首个观测目标曾经有多种猜想,很多人也都积极建言献策,为NASA提供建议,现在谜底似乎揭开了,那么,为何这颗对于大多数人来说,默默无闻的HD 804406能够入NASA的法眼,成为詹姆斯韦伯的首个观测目标呢?

实际上,答案可能出人意料,因为詹姆斯韦伯望太空望远镜工作在红外模式下,它的镜面始终是北向太阳的,这导致其工作视角大约为39%的天空区域,而詹姆斯韦伯的调试期长达3个月,因此,在其调试期间,选定的观测目标需要长时间位于其视角区域内,而HD 804406恰好就符合以上这几个关键条件,所以,NASA最终选定 HD 804406 为詹姆斯韦伯的首个观测目标。

Orbit of James Webb Space Telescope

事实上,准确的说, HD 804406是詹姆斯韦伯太空望远镜选定的首个调试目标,是用来对这个望远镜的工程系统进行调试的,因此并非是詹姆斯韦伯的正式观测目标。根据NASA戈达德太空飞行中心詹姆斯韦伯副高级项目科学家乔纳森加德纳和太空望远镜科学研究所詹姆斯韦伯科学通信项目科学家亚历山大拉洛克伍德的说法,“一旦望远镜开始工作,HD 84406 将因为太亮而无法被詹姆斯韦伯进行研究,但就目前而言,它是开始我们寻找光子的完美目标。”也就是说,当调试结束之后,詹姆斯韦伯太空望远镜开始正式工作后,像HD 804406这样亮度的恒星无法成为正式的观测目标,因为虽然肉眼难以发现,但是对于詹姆斯韦伯来说仍然太亮了,可能会永久性损坏昂贵的观测仪器。

另外,目前詹姆斯韦伯太空望远镜还完成了一项重要的技术调整,那就是将望远镜与地球的通信方式切换到Ka波段,该波段拥有更高的速率来下行数据,在此之前,詹姆斯韦伯使用S波段与地球进行通信。

预计,詹姆斯韦伯太空望远镜的第一张图像将于今年夏季的某个时候获得,让我们期待这个耗资高达100亿美元的望远镜究竟能够给我们带来什么样令人震撼的宇宙图像。

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