【ALENG 自媒体】6月11日早间专稿,当地时间6月10日,美国宇航局(NASA)在其官方网站上公布了一个令人担忧的消息:一个巨型沙尘暴开始在火星上形成,影响范围超过1500万平方公里,这个面积甚至比整个北美还要大。受其影响,此前已经在火星上度过了15个年头的机遇号火星车可能会因为无法及时充电而面临严重的后果。

美国宇航局说,这个肆虐火星全球的沙尘暴最早于6月1日被火星勘测轨道器观测到,短短几天时间内,沙尘暴影响的范围已经扩大到1500万平方公里的广阔区域。更为糟糕的是,该沙尘暴覆盖的区域包括了机遇号火星探测车目前所处的位置。而根据美国宇航局深空网络观测到的数据,在沙尘暴经过的地区,火星大气的能见度大大降低,由于得不到充足的太阳光,6月6日,美国宇航局的专家已经不得不给机遇号下达了暂停执行任务的命令,关闭了所有不必要的功能以节省电力。

火星上经常发生跨度非常大的全球性风暴,而且经常会持续很长一段时间,但是像这一次如此大范围、持续时间如此之久的风暴却不常见。在沙尘暴肆虐期间,火星大气的能见度严重降低,这导致像机遇号这样依靠太阳能充电的机器人无法获得足够的阳光,电力不足,温度太低,最终导致设备损坏。2007年7月,一场全球规模的火星沙尘暴导致勇气号火星车在连续两周的时间里几乎罢工,加上后来发生的车轮损坏,最终,2011年5月24日,勇气号火星车因为无法移动使得太阳能电池板朝向太阳,最终电力耗尽而与地面失去联系。

机遇号和勇气号是美国宇航局于2004年同时发射的两个火星探测车,最初的设计寿命是三个月,但是在任务时间终了之际,由于设备状态良好,美国宇航局无限期延长了两个探测车的任务期限,并且重新设计了任务计划。到2011年5月,在超期服役7年之后,勇气号最终与地面失去联系,而机遇号火星车则超期服役至今,达到惊人的15年之久。

虽然已经超期服务8年多了,但是机遇号迄今仍然完美的表现堪称人类星际探索史上的典范。如果在这一次规模宏大的火星沙尘暴中幸运存活,那么,机遇号真的就像她的名字一样具有神奇的魔力。值得一提的是,在过去的15年间,每次当机遇号太阳能电池板上覆盖了大量的火星尘土导致电力下降的时,第二天一早,地面上的人们惊喜地发现一夜之间,太阳能电池板光亮如新,就像有人专门擦拭的一样。这究竟是怎么回事,NASA的科学家们至今百思不得其解。